Помощь - Поиск - Пользователи - Календарь
Полная версия этой страницы: Мой рассказ
форумные ролевые игры > Город > Великая Библиотека
greyf
Пролог

Когда-то, когда она возвращалась с охоты, устроенной для рыцарей Белой Розы королём Реннаром, уставшая, но весёлая, в компании других кадетов Ордена, один старый друид спросил её:
-А ты не задумывалась, что чувствует загнанная лань?
Она не задумывалась об этом тогда, но отчётливо поняла это сейчас, когда за двадцать секунд превратилась из охотника в добычу. И теперь бежала, не чуя ног, не ощущая веса тяжёлых доспехов, а сердце отчаянно пыталось выскочить из груди. Подкованные сапоги бухали по мраморному полу покинутого замка, а следом бесшумно мчалась сама смерть.
Первоначально идея, подкинутая заводилой их неразлучной четвёрки, старшим кадетом Нильсом Сеймурским, казалась гениальной-что может быть проще, безопасней и так же почётно, как убить вампира, поселившегося в покинутом замке? Придти туда на рассвете, когда кровосос ложится в свой гроб, и вбить ему кол в сердце-проще некуда. Конечно, убить спящего вчетвером не совсем по рыцарски-но когда это Кодекс Ордена распостранялся на чудовищ?
Просчёт оказался фатальным-вампир не лежал в своём гробу. Он их ждал в том подвале, у своего гроба, вооружённый чем-то вроде шпаги, и напал молниеносно.
Весь бой занял секунд двадцать. Нильс погиб первым-выпад вампира поразил его прямо в глаз. Беспечные юные рыцари даже не потрудились опустить забрала, спускаясь в логово чудовища.
Вторым пал Сигурд по прозвищу «Северянин» -верный и надёжный товарищ. Тонкий клинок вспорол его кольчугу, как полотно, раскроив от правого плеча до левого бедра. Сигурд просто сложился пополам и осел, словно выпотрошенная кукла. Двое оставшихся попытались сражаться, но тщетно-секирой и мечом кровососа достать оказалось невозможно, настолько быстро он уклонялся, даже не утруждая себя парированием.
Затем настал черёд Роуля ан Крага-шпага вампира легко нашла просвет между пластинами панциря и вошла в тело под немыслимым углом. И тогда она, Кира ан Кранмер, дочь прославленного Пейна ан Кранмера, побежала.
Ей конечно не удалось бы вырваться из подвала, но её спас умирающий Сигурд, надёжный и преданный до конца. Последним усилием он схватил вампира за ногу и выиграл для неё всего пару мгновений, но Кира их не упустила-прыгая в доспехах через три-четыре ступеньки, она стрелой вылетела из погреба и бросилась прочь. А вампир беззвучно нёсся следом.
План замка она конечно не помнила, где выход-запуталась. Её последней надеждой оставался церемониальный зал с высокими стрельчатыми окнами, из которых давно выпали цветные витражи. Солнце начало свой путь по небосводу, и дальний конец зала был залит спасительным светом.
Последний рывок-и она спасена, стоит, прижавшись спиной к стене, но от смертельного сумрака её отделяет десять шагов света. А там, за гранью, стоит зловещая фигура бессмертного монстра.
-Ты заплатишь за это, чудовище!-Кира заплакала, зло, скупо, её душили ужас пережитой страшной минуты, боль в колене, которое она и сама не заметила, как разбила, убегая из погреба, смертельная тоска по погибшим друзьям и мучительное чувство стыда. Она бросила Сигурда, ещё живого, умирать там, опозорила гордое имя Кранмеров, показав врагу спину, и напрасно рассудок твердил, что Сигурд был ранен смертельно и у неё самой не было ни малейшего шанса против того, кто так быстро уложил троих крепких парней-лучших из кадетов.
-Ты заплатишь за это, выродок,-повторила она ,-дорого заплатишь! Я вернусь сюда ещё до заката, и не одна. Ты никуда не денешься, ублюдок…никуда!
-Заплачу за что?-полоснул воздух спокойный, слегка уставший, но со стальными нотками нотками голос вампира,-За то что не позволил себя убить в своём же доме компании недоделанных спесивых и безмозглых юнцов? Может, это прозвучит жестоко-но собаке собачья смерть.
Кира с безмолвной ненавистью всматривалась в худое, бледное лицо вампира, избегая красных, как раскалённые угольки, глаз. А тот продолжал:
-Полагаете, что можно убить кого угодно и это сойдёт вам с рук? Без суда и следствия? Просто ради потехи?
-Поговори ещё,- прохрипела Кира, -ты исчадие ада, и ты не доживёшь до следующей ночи!
-Ах да, конечно, ты же вернёшься с толпой таких же «благородных» рыцарей, и вы всей толпой убьёте меня? А что если ты вообще не вернёшься? Если вообще отсюда не выйдешь?
-Я ещё буду подкладывать ветки в костёр, на котором сожгут твои проклятые останки,-пообещала девушка,-через пару минут свет достигнет этого окна, и я спокойно из него выпрыгну-тут всего второй этаж. И ты ничего не сможешь поделать, тварь. Не сможешь мне помешать. Не сможешь отсюда сбежать. Ещё до захода солнца будешь гореть в аду.
-Вот как? Ну да, ты стоишь на освещённом солнцем месте,-холодно согласился вампир,-но скажи, ты часто видела, как вампиры сгорают в свете солнца?
-А вот ступи-и увижу, мне даже не придётся возвращаться сюда с подмогой.
Несколько секунд они испепеляли друг друга взглядами, и Кире вдруг стало страшно. Она сжала правую руку и ощутила в ней рукоять меча-что ж, хоть оружие не бросила, одним позором меньше.
-Стало быть, не видела ты вампиров,-продолжал тем временем тот,-только слушала россказни старых дураков, про то что мы, дескать солнца боимся и чеснока, кровожадные ходячие трупы. Верно? А что если всё что ты о нас знаешь-ложь? А что если я не боюсь солнечного света?
И вампир перешагнул грань, разделявшую свет и тьму.
Кира почувствовала, как ледяное дыхание смерти сковало её тело. Силы воли, чтобы поднять меч, уже не осталось-она могла только с ужасом смотреть, как вампир, наплевав на прямые солнечные лучи, шаг за шагом приближался к ней. Снова вспомнился друид с занудными нотациями о чувствах загнанной лани, которая уже не может бежать-может только умоляюще смотреть на ловчих.
Но молниеносный взмах клинка прервал эту мысль.

Глава 1

Зерван откинул крышку саркофага, как только его внутренние часы указали ему, что день миновал. Похрустел шейными позвонками, достал из стоящей рядом корзинки почти пустой кувшин и допил то, что там оставалось-всего глотка полтора крови с примесями трав, которые не давали ей сворачиваться. Из подвешенной к потолку котомки достал сухарь и с хрустом откусил. Сухарь последний, надо бы чтото подумать насчёт еды, тем более что дорога предстояла дальняя-конечно, Орден какой-то там этого так не оставит, странно что они таки не заявились днём. Ну что ж, им же лучше. С этой мыслью он сгрыз сухарь, а котомку повесил обратно под потолок. Чтоб крысы не достали. Собственно, в закрытом гробу Зерван спал тоже изза крыс-не хотел чтоб они по нему бегали. А спать наверху он не мог-днём там слишком светло, даже несмотря кое-где сохранившиеся занавеси на окнах.
Вампир пошёл в дальний угол к сваленным в кучу телам и осмотрел их-точнее, их имущество. Содержимое кошельков, украшения, оружие-его законная добыча. Трофеи. На этот раз ему повезло-недорыцари оказались богатыми. Оно и понятно, бесились с жиру, вместо того чтобы прилежно осваивать премудрости ратного дела, как это обычно делают сыновья бедных дворян-те, которые могут рассчитывать только на карьеру.
Зерван тяжело вздохнул и пересыпал в свой кошелёк собранные деньги. Кошелёк потяжелел, но особого удовольствия вампир не испытал. Колец и прочей бижутерии он не нашёл-носить их под латными перчатками глупо. А вот один из мечей-клинок работы хорошего мастера, к тому же не помеченный никакими гербами или клеймом оружейника. Продать такой за полцены-дело нескольких минут. Меч был завёрнут в холщёвое полотно и привязан к котомке.
Вампир не испытывал ни малейших угрызений советсти-как бы то ни было, он защищался. Защищал свою никчемную жизнь, с самим фактом которой эти выродки не желали мириться. Или просто дешёвой и безопасной славы захотелось. Такие подрастут-будут ездить на войну как на празник. Будут жечь, грабить, убивать…Интересно, сколько жизней он спас, помимо собственной, убив этих желторотых щенков? Какая к чёрту разница. Сколько спас столько спас. Хотя не факт, что и те, спасённые, заслуживают жизни. Далеко не факт.
«Интересно, верили ли эти сопляки, что совершают благое дело? Что творят правосудие? Какая разница. Вера не должна быть слепой. А правосудие без возможности даже сказать слово-это попросту убийство». И вампир выкинул их из головы.
Внезапно до его чуткого слуха донесся топот копыт-господа рыцари таки пожаловали. Вот только почему сразу после заката? Глупо, как ни посмотри, глупо. Следом за стуком копыт раздался стук погромче-колотили в ворота.
Оказавшись на стене, окружавшей замок, он осторожно выглянул из-за зубца. У ворот он увидел три десятка кавалеристов и толстого человечка без доспехов и оружия, колотившего в стальную окантовку дубовой двери ногой.
-Эгегей, есть кто в замке? Я герольд Его Величества Реннара Справедливого, привёз грамоту, Его Величеством подписанную, вампиру, здесь обитающему!! Эгегей, меня слышит ктото?
-Я слышу,-холодно отозвался Зерван,-чудесно слышу. И что ж за грамоту ты мне привёз? Вызов на суд? Или смертный приговор? Действительно, разве достоин я суда? Да и вряд ли это приговор-нас обычно убивают без приговоров, верно?
-Ошибся ты, вампир,-спокойно отозвался коротышка,-это грамота охранная. Тебе надлежит явиться на аудиенцию к королю, а грамота эта, стало быть, гарантирует, что тебе не будет причинено вреда. Собственно, грамота эта тебе для доверия, мы получили приказ доставить тебя во дворец живого…хм…скажем так, неумерщевлённого окончательно и невредимого. Конь для тебя имеется.
-Надо же,-хмыкнул вампир,-я ожидал визита толпы благородных рыцарей Ордена Белой Розы, а не охранной грамоты и конвоя. С чего честь такая? Хотя…мне не интересно. Грамоту отвези королю обратно-мне она ни к чему.
-Видимо, ты не до конца всё понял,-заметил коротышка,-рыцари хотели приехать…но приехал я. Намёк понятен? Его Величество приказал, а приказ есть приказ.
-Нет, это ты не понял,-жёстко отрезал вампир,-трупы тех кто ко мне пожаловал без приглашения, валяются в подвале. Я намереваюсь сии гостеприимные края покинуть вскоре-можете забрать. И повторяю-мне не нужна твоя грамота. Так как я просто не верю ни ей, ни тебе, ни твоему королю. А хоть бы и верил? Что с того? Кто он такой, твой король, чтобы я к нему являлся? Никто. Для тебя король, нет спору-но у меня нету короля. Для меня нет справедливости, нет правосудия, нет и короля. Так своему Реннару Справедливому и передай.
-Послушай, вампир, ты выгоды своей не видишь? У короля к тебе есть дело. Государственной важности, заметь. Так что приказ у меня чёткий-доставить тебя во дворец.
-Мне наплевать. Приказ доставить? Ну попытайся. Только не надейся взять живым-на костёр пойти не согласен.
Человечек внизу в сердцах сплюнул:
-Ты видимо дурак или что? Король гарантирует тебе полную безопасность! Слово короля это слово короля!
-Королевские грамоты много лет ничего, кроме смерти без суда и следствия, мне не гарантировали. Я уже дал тебе свой чёткий и однозначный ответ. Я не верю ни тебе, ни твоему Реннару Справедливому, ни этому клочку пергамента. Ну а если я всё-таки ошибаюсь и у короля действительно важное дело к вампиру…завтра в полночь пускай ждёт меня у Ведьмина Камня, что в двадцати милях отсюда на север. Туда и из столицы ближе, если он надумает встретиться со мной. Пускай приедет один. Будет не один-меня не увидит. Замечу облаву или засаду-не поймаете. И ещё. Передай ему, что безопасности я ему не гарантирую. И слова не даю. Чего стоит слово исчадия ада?– задал Зерван риторический вопрос.
-Ты верно, совсем обнаглел? Чтоб король к тебе ездил? –недоверчиво спросил коротышка.
Но ответа он не услышал. Вампир исчез-бесшумно. Словно растворился в темноте, едва-едва разрываемой факелами кавалеристов.

* * *

Зерван бесшумно, словно тень, крался по лесу, на ходу дожёвывая слабопрожаренное, с кровью, жаркое из телёнка. При этом он весь был слух и внимание. И хотя он все чувства были обострены до предела-лес казался пустым. Ни вздоха, ни удара сердца. Тишина. Только лесные мыши возились в траве, таская добытое добро в свои норки, да кричала гдето на дереве ночная птица.
Вампир бросил последний, маленький кусочек мяса в траву, туда, где слышался деловитый писк. Какой-то мышке сегодня крупно повезёт.
Вдалеке поблёскивали огни. Несколько огней, но не костры. И там была магия-не фонтан, конечно, но достаточно серьёзная. Такая, с которой следовало считаться. И всё это-как раз там, где высился Ведьмин Камень, колоссальный монолит из базальта, неизвестно как оказавшийся в лесу ещё в незапамятные времена.
Огни горели, образуя круг. Аура света не была чиста-видимо, лампы, висящие над землёй на высоте пояса. В центре пульсировали вразнобой несколько магических аур, но чётко различить их было пока нельзя- слишком далеко. И ещё одна аура-человеческая.
Вампир медленно обогнул Камень по большой дуге. Светлое пятнышко во тьме-конь. Привязан позади камня.
Понаблюдав ещё некоторое время он больше ничего опасного не обнаружил. Человек в кольце был один…но король ли это? Навряд ли. Скорее всего подстава. И видимо-небезопасная подстава, постоять за себя сможет. Охотник за наградой? Обычный? Или специалист высокого класса, из тех что ходят на оборотня или вампира один-на-один? Зерван не сомневался, что его ждёт чтото вроде этого-он не верил в королевское важное дело. И тот коротышка-явно подсадной. Какое у короля может быть дело к вампиру?
-Я знаю что ты здесь,-негромко крикнул вдруг человек в кольце.
Зерван подобрался поближе, чтобы осмотреть обстановку.
Кольцо состояло из ламп, подвешенных на столбиках, шагов эдак двадцать в поперечнике-прямо небольшая аренка.
-Да, верно, я здесь,-согласился он наконец, не выходя из темноты-а ты, стало быть, король?
-Стало быть, он самый,-кивнул человек внутри кольца.
Он был роста чуть выше среднего, худощав и довольно крепок. И одет был хорошо, хотя не по королевски. От него исходила мощная вибрация, которую вампир определил как магию. Впрочем, магическая аура имела чётко локализованные источники-амулет на шее, обруч на голове и меч.
Эти ауры отлично прятали ауру самого человека, но не могли спрятать запах страха. Король боялся.
-Ну что ж, Реннар Справедливый, король Витарна, видать, не робкого ты десятка…раз сам явился. Что у тебя за дело-то?
-Как-то не с руки мне с тобой говорить-ты меня видишь а я тебя нет…
-Это легко исправить,-согласился вампир и прошептал несколько слов. В тот же миг все лампы погасли.
Король воспринял это с ледяным самообладанием, хотя рука его тотчас же легла на рукоять меча.
-Всё равно я тебя не вижу,- медленно процедил Реннар.
-Это оттого что глаза к темноте не привыкли,- успокоил его Зерван, входя в круг и садясь на землю,-давай, говори, с чем пришёл. А то по правде, любопытство снедает. Я и пришёл-то так, просто потому что сказал что приду-не думал что ты явишся.
Король спокойно опустился на стоявший на земле стул, положив меч себе на колени.
На вид ему можно было дать лет тридцать-но бородка его старила. Реннар Справедливый был молод, не старше двадцати пяти.
-Мне не впервой совершать подобные походы-ответил он,-хотя по правде, за первый такой, хм, поход я получил основательную головомойку от моего отца, мир его праху.
-И что? Не страшно тебе сейчас?
-Страшно, а ты как думал?
-Видать и правда дело важное,-ухмыльнулся вампир,-откуда тебе знать что я тебя не убью на месте? Немало злобы в душе накопилось…
-У вампиров душа есть? Не знал. Впрочем, не особо и удивлён-а что ты девчонку отпустил, таки удивило. Почему, интересно?
-Устал убивать. Всё равно всех не перебью. А если и перебью-дальше-то что? И знаешь, убить легко, когда хотят убить тебя. Она просто ждала удара. Обречённо. Не защищалась. Не пыталась увернуться. Даже не сьёжилась, когда занёс клинок. Сколько лет меня как зверя гоняют-а быть таким же безжалостным как вы, так и не научился. Знаю, она этого не оценит. Не пощадит, если местами поменяемся. Но…что поделать. Таким как вы, я не буду.
-Ловкий у тебя перевёртыш получается, вампир. Выходит, мы чудовища, а ты один добрый и хороший? Ты на всю округу несколько лет страху нагонял. А скольких засосал?
-И ты туда же, король. Вот так сразу-нагонял и засосал? А если ты ошибаешься? А если не я? Если я эту триждыпроклятую округу спас? От того, который до меня там несколько лет жил, по твоим словам? Но нет. Снова, без суда и дознания-ярлык мне на лоб-кровопийца и исчадие ада.
-Постой-ка, так по твоему, есть и второй вампир?
-Был. Пока я не появился четыре дня назад.
Король поскрёб подбородок:
-Таки удивлён. Ты его убил чтоль? Я-то думал, что вы, упыри, должны друг дружки держаться…
В темноте вспыхнули красные угольки глаз, но сразу погасли.
-Хватит языком болтать попусту. Выкладывай, что надо.
-Ладно. Работа есть для тебя. Важная и очень трудная. Человеку не справиться никак. А тебе-раз плюнуть.
-Ну, теперь я удивлён. Я прикончил троих твоих рыцарей, а ты меня нанять собрался?
-Стоп,-поднял палец Реннар,-первое, они не мои рыцари. Орден Белой Розы действует в нескольких странах, не я его создал, пребыванием их оплота в моей стране я не слишком доволен. Второе, как бы там ни было, право защищаться я признаю за любым живым существом-в том числе и за тобой. И третье-я не считаю убийство вчетвером одного спящего рыцарским поступком. И хотя ты не спал и был в состоянии защититься-гнусности их намерений это не умаляет. Был бы ты бродягой нищим-я бы тебя на службу взял. Такие люди всегда в цене. То есть-моя совесть меня абсолютно не грызёт за попытку с тобой договориться. Ты мне даже дал отличный козырь-будет чем их гонор на место ставить, когда будут наглеть. И кстати-я прозвище «Справедливый» получил от народа а не от кого ещё-чем весьма горжусь.
Впрочем, буду честен до конца-убей ты и девчонку, я бы за твою голову награду обьявил. Но ты её отпустил-и я понял что у меня неплохие шансы с тобой поговорить словами, а не сталью. Ах да, мне любопытно-почему ты на солнце не сгорел?
Зерван посмотрел на короля усталым взглядом:
-А я что, обязан вспыхнуть и сгореть? Кстати, чеснока я тоже не боюсь.
-Занятно…Стало быть, книжки врут?
-Кое-где врут, а кое-где нет. Но всей правды там нету. Давай вернёмся к баранам.
-Ну что ж…как я говорил-не бродяга ты, а вампир-не могу взять тебя на службу. Официально. Но доброе дело ты сделать можешь-поможешь и мне и стране моей. И сам внакладе не останешься-Витарн страна не бедная.
Зерван горько улыбнулся:
-Деньги? На что они мне? Куплю жене кольцо? Шубу? Детей в Академию или школу магов отдам? Так нет у меня жены. И детей нет. И не будет. И-ты не поверишь-из-за тебя не будет. Из-за других таких как ты. Я тебе вот что скажу, король. Я-загнанный, затравленный людьми зверь, не виновный ни в чём, кроме своего проклятия. Я был богат, прославлен, у меня был родовой замок, семья, жена…А потом я всё потерял. Мгновенно стал изгоем, чудовищем. Я едва спас свою жизнь, и уже кто знает сколько влачу жалкое существование-настолько жалкое, что не боюсь ни рыцарей Ордена Белой Розы, ни тебя, ни кого либо другого. Как ты думаешь, какова должна быть жизнь, чтобы от неё потерять даже страх смерти? Вот и скажи-что ты мне дашь? Что ты можешь мне дать такого, чтобы я согласился хоть пальцем шевельнуть ради людей, которые бы с радостью подняли меня на вилы или сожгли на костре?
-Я понимаю твою обиду на весь мир-но мир не виноват, что ты стал тем кем стал. Наплевать на людей? Наплюй. А о себе подумай. Деньги в большом количестве могуть сильно облегчить даже твою жизнь. Тем более что их получить совсем несложно.
-А мне без разницы. Впрочем…раз ты не струсил прийти сюда один-я, похоже, должен тебя уважить и выслушать. Говори, что надо.
-Безмерно польщён,-слегка насмешливо ответил Реннар,-суть проблемы такова. Нужно спуститься в одни катакомбы, найти там одно чудовище, притом-не ровня тебе-взаправду чудовище, злое и безмозглое, и принести мне его сердце. Само чудовище разделал бы и я-с честью и славой-да только мне до него не добраться. А сердце его нужно позарез-неважно каким способом и какой ценой.
-Что за чудище-то? И почему солдат не пошлёшь за ним?
-Серый Жнец. Помесь насекомого и человека. Монстр давно минувших дней, создание Древних.
-Слыхал про них, слыхал... Но видеть не доводилось.
-Тогда должен знать что они ядовиты, но медлительны. Для тебя-лёгкая добыча. А солдат не пошлю-ибо в тех катакомбах нежити полным полно. Добровольцы ходили-никто не вернулся. Послать не могу много солдат-разнюхают те кому не следует знать. Сердце-то я лично должен добыть.
-Зачем тебе сердце его?
Реннар вздохнул. И начал рассказывать.

Глава 2

Паладин-магистр Ордена Белой Розы сэр Фалькерк хмуро взирал на четверых рыцарей, явившихся по его приказу.
-Итак, братья рыцари, полагаю вы знаете как нас король Реннар в дерьме искупал? Привселюдно, чтоб его.
-Видано ли, чтобы за исчадье ада заступаться,- проворчал один,-причина тут другая-вот только не знаю отчего мы в немилость впали.
-Как бы там ни было, дело не в короле. Через несколько дней весть о том, как один вампир уделал Орден, разнесётся повсеместно. Не только мы-все филиалы Ордена пострадают. Пострадает наша репутация-пострадают наши доходы. Какой монарх станет платить Ордену, не способному справиться с одним вампиром?
-Ну вообщето это были всего лишь послушники, кадеты,-вставил другой рыцарь.
-И что дальше? Этого никто не учтёт. И если мы это скажем-это будет выглядеть как оправдание. Господа, давайте смотреть правде в глаза. Нас крепко щёлкнули по носу. Очень крепко. Не король, а вампир вывалял нас в грязи-да что там вывалял-утопил по шею, того и гляди захлебнёмся. Ваши предложения в этой ситуации?
Рыцари переглянулись. Самый старый, Карах ан Дугал, заметил:
-А ещё кадеты…погибшие были весьма высокой крови. Сыновья знатных родов. Это тоже очень чревато сами знаете чем.
-Да знаю я,-устало кивнул Фалькерк,-я всё знаю. Повторяю-мы в очень дурном положении. И вопрос сейчас-как нам из него выбраться.
-Убить этого вампира, что нам ещё остаётся?
-Боюсь, это будет недостаточно. Выход один-начать полномасштабную войну против всего того гадства, с которым мы собственно и должны бороться. Но если сейчас мы хорошо и надёжно охраняем дороги-теперь нам придётся перейти в атаку. Прочесать каждый лес, каждую пещеру, найти и уничтожить нечисть по всей территории Витарна. Не вижу другого выхода. И вас, господа рыцари, я пригласил, чтобы выслушать ваши мысли по этому поводу.
-Господин магистр,-подал голос молчавший до этого сэр Эйк,-я что хотел спросить. А как так вышло, что вампир шпагой разрубил кольчугу?
-Не шпага у него, не шпага. Судя по всему, эльфийский клинок. Мандала либо гвихир. И очень хороший притом. Вампир этот очень непрост, прямо говоря.
-Вот проклятье, я вам честно скажу-с той четвёркой кадетов, которую он одолел, любые двое из нас, здесь присутствующих, не справились бы-а ведь мы одни из лучших бойцов нашего оплота. А он-одолел играючи. За 20 секунд, как сказала ан Кранмер.
-Я буду откровенен, господа,-сказал магистр,-знай я наперёд что будет, я бы запретил к нему даже на полёт болта приближаться. Потому как честь его убить не окупит труда и, вероятно, потерь. Но теперь-теперь выхода нет. Нас ждёт война-только очистив основательно весь Витарн, мы вернём свою репутацию и приумножим её.
-Думаю, что соглашусь с вами, магистр. Я тоже не вижу другого выхода,-кивнул ан Дугал, - затраты конечно будут жуткими, но что поделать-придётся отрабатывать то, что раньше досталось нам почти задаром. Мне только одно непонятно. Как же так, что вампир вышул на свет и не сгорел?
-Это, уважаемый Карах, не одному вам непонятно,-вздохнул магистр.

* * *

-Одним словом, я сам на себя взвалил задачу непосильную-присягнул в присутствии двух союзных моему отцу королей, что в честь принцессы Лаены найду и одолею тролля, обитавшего в горах неподалёку. Задача для пятнадцатилетнего паренька как ты понимаешь, невыполнимая.
-Лаена-дочь короля Зиборна?-уточнил вампир.
-Именно. Деваться мне некуда было-я не мог уронить честь своего отца. И поехал. Если коротко-тролля я нашёл. И бой ему естественно, проиграл-спасло меня то что он оказался не дурак-понял что я принц. И для него, тролля, как ни крути всё плохо было-убьёт меня-его отыщет и прикончит мой отец. Вот он и предложил мне отрубить ему руку и вернуться с победой. Ему потеря руки-неудобство недели на две. Новая вырастет. А я вернулся с его рукой и сказал, что убить не смог, лишь руку отрубил, а сам тролль убежал.
-Ловко,- одобрил Зерван, -и правду сказал, и репутацию сохранил и приумножил. А Лаена знает, что ты не побеждал тролля? И что с самим троллем случилось?
-Естественно,-кивнул король,-от неё у меня тайн нет. А тролль с тех самых пор как я королём стал, живёт в моём охотничьем заповеднике-в той его части, куда ногой ступить запрещено даже егерю, и недостатка в еде не знает. Я добра не забываю.
-А почему ты на ней не женился до сих пор?
-Король Зиборн против. Политика триждыклятая. Он хотел выдать её за наследника трона Эренгарда-королевства такого же сильного как и его Монтейн. Но Лаена, конечно, была против-решительно против. Вот тогда Зиборн и обьявил-отдаст дочь за кого угодно-кто сможет добыть сердце Серого Жнеца. Вот зачем мне его сердце-я наконец-то женюсь на моей возлюбленной. А союз с Монтейном мигом успокоит моих агрессивных соседей.
-Армия кстати неплохо успокаивает наглых,- заметил вампир.
Король ухмыльнулся:
-Если она есть то да. Но Витарн уже три поколения королей, начиная с моего деда, не вёл никаких войн. К чёрту войну-торговать выгоднее, но не все это понимают. А если я начну тратиться на сильную армию-Витарн перестанет быть богатым. Мне не улыбается идея ободрать свой народ и дворян-по многим причинам. И я, и мой отец всегда искали способ решить проблему без оружия.
Вампир понимающе кивнул:
-Похвально. Но знаешь что выходит? Славу победителя троллей ты получил не победив его. Теперь жениться собрался, добыв сердце Жнеца чужими руками. А что если об этом узнают? И самому тебе не противно от тебя же?
Король нахмурился.
-Я тебе за сердце пообещал много. Притащи мне живого Жнеца-вдесятеро награду получишь. Я не трус-я таки пошёл на тролля, хоть знал что шансов нет-я ж не знал что он разумен и с ним можно договориться. Теперь-я пошёл на встречу с вампиром, ты сам даже удивился, верно? Так какие у тебя основания считать меня трусом? Будет живой Жнец-мне стократ лучше. Я привселюдно и принародно сражусь с ним на арене. И никаких сплетен, дескать, что я не сам сердце добыл. Просто не добраться мне до него в катакомбах. Это за пределами сил человеческих. А вот тебе-раз плюнуть. Там-нежить. И ты-нежить. Они тебя не тронут, и ты легко доберёшься до жнеца.
Вампир протянул королю руку:
-Умеешь пульс щупать? Пощупай-ка.
-Так ведь у тебя его нету, -удивился Реннар.
-А ты поищи-вдруг сыщешь.
Король приложил пальцы к запястью вампира. Несколько секунд было тихо, затем Реннар ошалело спросил:
-Это как же так? Ты не вампир?
-Вампир,-ответил Зерван,-самый что ни на есть настоящий. Выходит, не совсем твои знания про нас точны, а?
-Эхх, сколько ж это книг завтра сгорит,-упавшим голосом проговорил король,-я…я… ты был моей последней надеждой. Я даже не знаю что делать…
Зерван задумчиво посмотрел на звёзды:
-Ну вообще-то, я пока ещё не отказался.
Реннар быстро взглянул на него:
-Стало быть-вопрос в цене?
-В цене. Но эту цену деньгами не измерить. Хотя деньги на расходы конечно понадобятся.
-Чего ты хочешь?
-Подумать нужно. Но предупреждаю сразу-дёшево не отделаешься. Встретимся здесь же через три дня. И кстати-смени имя на Реннар Первый.
-Но я-увы-не Первый. Реннаров в Витарне было больше десятка.
-Ты всё-таки первый,- ухмыльнулся вампир,-первый, кто назвал меня упырём и остался после этого в живых.

* * *

-Говорю тебе, Зеру,-собеседник назвал вампира на эльфийский манер,-Орден не оставит этого так. Ты напрасно отпустил девчёнку-теперь все знают как ты расправился с четырьмя рыцарями. У них нет никакого выхода, кроме как смыть бесчестье твоей кровью. И кровью сотен ни в чём не повинных лесных жителей. Ты-то способен за себя постоять-а они? Надо было убить её…
-Убил бы-стал бы таким как они,-хмуро ответил Зерван,-не суди меня строго, Керко.
Полурослик только вздохнул. Вампир отлично знал-хотя полурослики и не страдают сильно от дискриминации в человеческих городах-а в Витарне не страдают вообще в силу редкого таланта к ремеслам-но это не мешает им водиться с многими из тех лесных жителей, кого отправляют на костёр при первой же возможности.
-Что ещё слышно, Керко?
Полурослик подозрительно оглянулся по сторонам, хотя в трактире, где они сидели, кроме хозяина и их двоих и так никого не было, а трактирщик был очень больно судьбой научен в дела своих посетителей не лезть.
-В казармах Белой Розы много возни. Они выступают прямо завтра на рассвете. И говорят-что послано письмо в Монтейн, с просьбой о подкреплении. Убить тебя поклялись честью по меньшей мере четверо рыцарей.
-Плохо,-вздохнул Зерван,-у них тут восемьдесят человек, и они наверняка стянут почти всех из придорожных застав и патрулей. С таким размахом они обыщут окрестные леса очень быстро.
-Ну, Зеру, птички ещё утром понесли на хвостиках вести по окрестностям,-улыбнулся полурослик.
-Это хорошо. Я думаю, что мне удастся решить проблему этих святош. Судьба сама дала мне козырного туза…Нужно только выиграть время. Ты приготовил мне то что я заказал?
-Конечно, всё готово и ждёт тебя уже неделю как. Лежит сам знаешь у кого. Отправляемся?
-Да.
Вампир проглотил последний кусок мяса и положил на стол пару монет, а Керко допил своё пиво, и они покинули трактир.
На улицах побогаче уже зажигали фонари, поэтому приятели выбирали улочки поуже да потемнее-на всякий случай, хотя полурослик служителей закона не опасался, а узнать вампира в плаще и капюшоне, скрывающем верхнюю часть лица, было нельзя.
Зордар, столица Витарна, был большим сорокатысячным городом, львиную долю населения которого составляли купцы и огромная армия ремесленников. Через Зордар лежало множество торговых путей, что ни день в городе останавливались для торговли или ночёвки десятки караванов-так что в городских пределах редко когда бывало менее сорока пяти-пятидесяти тысяч человек. А днём в тёплую пору прибывали на день крестьяне из окрестных деревень и торговцы из провинций-на базарах каждый день кипела жизнь, и количество люда подскакивало ещё выше.
В одном Реннар Справедливый был абсолютно и непререкаемо прав-торговать куда лучше и веселее, чем воевать.
Керко потянул вампира в переулок, и через несколько десятков шагов они уже стояли у знакомой двери. За ней, в полуподвальчике, проживал воистину уникальный метис-в его жилах текла кровь гномов и орков. Никто не знал, кто из его родителей был кто, даже сам он, но от орков метис унаследовал огромную силу, устрашающую внешность и только для них характерную незыблемую честность, а от гномов-жадность, расчётливость, цепкий ум и добродушный характер. Промышлял он «городским рейнджерством», как сам же называл свою профессию-был способен достать что угодно за соответствующие деньги.
-Здорово живёшь, морда зелёная,-поприветствовал Зерван старого знакомого.
-И ты не голодай, кровососина,-пробасил метис. Керко он поприветствовал кивком головы-они виделись по десять раз на дню, в силу профессии.
-Тойран, всё достал что я просил?
-Всё в точности. Прошу сюда.
Они вошли вовнутрь, Керко запер дверь на засов. Тойран подвёл вампира к лежаку и приподнял матрац. Внутри лежало несколько обьёмистых свёртков, которые и были извлечены наружу и разложены на столе.
-Итак, прошу осмотреть и пересчитать. Вот лук, такой как ты заказал. Вот стрелы-пять дюжин ровно. Вот метательные ножи-дюжина. А лук тебе ещё и испытать придётся-его только я оказался способен натянуть, да и то до половины-тугой очень. Видимо, рецепт твой только для тебя и годится.
Зерван молча взял лук со стола. Это был лук его собственной конструкции-разборной лук. Будучи разобранным, он должен был уместиться в котомке. В собранном же виде он имел вполне нормальные для лука габариты и не вполне нормальную внешность-там, куда стрелок обычно ложит стрелу, была длинная металлическая трубка с разрезом для тетивы от конца до почти самого начала. Благодаря этому лук мог стрелять очень короткими стрелами и даже арбалетными болтами-какие очень легко спрятать под одеждой вместе с разобранным луком.
Вампир взял одну из стрел, изготовленных по его же заказу. Короткая, всего двенадцать дюймов в длину, с тяжёлым узким наконечником, она вполне могла бы сойти за арбалетный болт.
-Ну-ка, стрельни вот в эту доску,-указал Тойран,-мне самому не терпится посмотреть как эта штука пуляет.
Зерван вложил стрелу в трубку, оттянул тетиву, пристроил на неё стрелу, зажав её средними фалангами среднего и указательного пальцев, натянул лук ещё сильнее-так что стрела на три четверти показалась из направляющей трубки-и отпустил.
Двенадцатидюймовое жало молнией метнулось к доске и звучно вошло глубоко в неё.
-Почти как из арбалета,-со знанием дела прокомментировал метис,- полагаю, это из-за тугости а не из-за конструкции?
-Верно,-согласился вампир,-трубка только для того чтоб стрелять короткими стрелами, и в целом она только ухудшает характеристики. Если её снять и стрелять нормальными стрелами, или ложить стрелу поверх трубки-ты бы ещё не то увидал.
-Верю. Полагаю ты понимаешь что эти стрелы будут твоей меткой? Железным доказательством против тебя, если тебя с ними поймают? Таких больше ни у кого нету.
-Конечно. Это и задумано как моя метка. Но ты забыл-если меня поймают, то потащат на костёр вне зависимости, будут ли при мне эти стрелы или нет. Это конечно при условии что не убьют на месте.
Тойран замялся:
-Да, я это упустил из виду. Извини.
-Не за что. Не нужно извиняться за то, что ты видишь во мне человека, а не чудовище. Сколько я тебе ещё должен?
-Нисколько. Денег хватило вполне на всё, включая мой интерес.
-Следы не приведут к тебе или мастеру?
Тойран ухмыльнулся:
-Эй, а я и обидеться могу. За кого ты меня принимаешь? Про лук и стрелы знаем только мы трое и гном, который всё это изготовил.
-Я и не сомневался,-вампир обнажил в улыбке свои великолепные белые зубы,-но спросить был обязан. Давайте выпьем чтоли? Харч ты мне тоже достал, полагаю?
Метис самодовольно осклабился и поправил бакенбард:
-А то. Мне как-то не улыбается, чтоб ты тут по городу начал за моими клиентами с голодухи гоняться.
Тойран шутил опасно и знал это-как знал и то что был одним из немногих, кому подобные
шутки были позволены. Зерван не обижался на него-таково уж было у метиса гномо-орочье тщеславие.
Полукровка быстро выставил на стол несколько кувшинов с пивом и чем-то ещё, покрепче. Для вампира была приготовлена внушительная фляга на ремне. Зерван открутил крышку и понюхал.
-Телячья?
-Телячья. Ну и там специи разные, ну и ещё разные настойки-не знаю чего там ведьма старая добавляет для изысканности и чтоб не густела.
Зерван предпочитал кровь со специями вовсе не оттого что любил изысканный вкус-какая к дьяволу изысканность у крови? Он дико ненавидел пить кровь-это лишний раз напоминало ему кто и что он есть. И вкус крови ненавидел-специи хоть как-то его перебивали. Но естественно, он не говорил об этом-надо же держать марку, как-никак.

* * *

Сэр Фалькерк ещё раз просмотрел списки отрядов и их командиров. С учётом людей, которые завтра прибудут из более отдалённых застав, выходит шесть отрядов по два десятка рыцарей и кадетов. В каждом отряде будут ловчие, следопыты и егеря из нанятых местных. И ещё маги. Ну и собаки конечно, куда ж без них. Каждый такой отряд будет способен справиться с чем угодно, что только может водиться в здешних местах. Даже с той баньши, на которую давно жалуются жители у Большого Восточного Тракта.
Вампира в покинутом замке, конечно же, не застали-видимо, он покинул его сразу после визита королевского герольда. Интересно, что должен был передать ему этот чёртов герольд? И почему король запретил расправиться с вампиром тотчас же, как вернулась, хромая, кадет Кранмер?
Сэр Фалькерк сильно недолюбливал короля Витарна и раньше-но теперь он его просто ненавидел. Он знал также, что и король в последнее время всё чаще подумывает, что защитить дороги и поселения от разбойников и нечисти можно более дешевыми способами. В том числе-урезать финансирование Белой Розы и освободившиеся средства отдать Ордену Витарнских Паладинов-сборищу местных изнеженных аристократов, толком ни на что не способных, плохо вооружённых и неумелых. Любой кадет Белой Розы одолел бы кого угодно из Паладинов.
Мысли Фалькерка вернулись к погибшим кадетам. Вести их семьям уже посланы, и можно смело сбросить со счетов поступления от них, а также вполне можно ожидать, что и другие знатного рода кадеты будут вынуждены покинуть ряды Ордена-их родители навряд ли захотят видеть их погибшими…Великие боги, четверо закованных в броню кадетов побеждены одной тонкой шпагой.
Конечно, Фалькерк знал, что может сделать мастерски сработанный эльфийский клинок в умелой руке. И знал, насколько опасны и могущественны старые вампиры. Он не винил ни Киру, ни троих погибших в их бесславном поражении-им просто не повезло, бой был заведомо неравный, без шансов. Но как сказать это родителям погибших, королю и прочим недоброжелателям? Сэр Фалькерк отчётливо представил себе колкости, оскорбительные остроты и просто презрительные плевки… «Ах, четыре рыцаря проиграли неравный бой одному ходячему трупу». Конечно же, вопрос «А нужны ли такие «защитники»?» прозвучит моментально при дворах всех королей, в чьих королевствах действует Орден. И никакие доводы о могуществе ходячих трупов не помогут-только усугубят положение.
Спасти репутацию Ордена сейчас может только победоносная война против нежити, чудовищ, а заодно и разбойников…но прежде всего против нечисти. Да, затраты будут дикими. Скорее всего даже будут убытки…но ничего. Орден достаточно богат и силён. На битву за честь средства и люди найдутся-даже если придётся набирать новых кадетов.
Внезапно сэр Фалькерк насторожился-чтото было не так. Он не услыхал ничего, но интуиция старого воина подсказывала ему-чтото сейчас произойдёт. Он принялся надевать доспехи.
Панцирь, поножи, наплечники, меч…И когда он вознамерился надеть шлем, над плацем прокатился истошный вопль:
-К оружию!!! К ОРУЖИЮ!!!
Старый рыцарь выскочил из канцелярии, поправляя щит, на плац. Из казарм выбегали рыцари и кадеты-большинство полураздетые, но все-с оружием, щитом и шлемом. Выбегали и строились в защитные круги, в середине которых находились те, кто из-за спешки был хуже одет, и арбалетчики. Что ж, паники нет, выучка берёт своё, мимолётно подумал сэр Фалькерк.
-Бросать факелы!-звучно скомандовал ктото из сержантов, и факелы полетели во все стороны, превращая тёмный плац в освещённую площадку, в то время как построения рыцарей оставались слабоосвещёнными. Отличный манёвр-атакующие будут лучше видны, когда бросятся в атаку от ворот через плац. Стоп, ворота!
Взглянув в ту сторону, паладин-магистр увидел тело часового, которому в лицо прямо под срез шлема попал арбалетный болт. И в тот же миг пробегавшего рядом кадета чтото ударило в нагрудник. Кадет захрипел, выронил меч и ничком повалился на вымощенный камнем плац. Но Фалькерк успел заметить торчащее из нагрудника оперение болта.
-Арбалеты!-прозвучала команда кого-то из паладинов, и круги моментально распались. Рыцари выстроились в два ряда-первый ряд стоял на колене, второй в полный рост за ним. За стеной из двух рядов щитов готовились к стрельбе арбалетчики.
Старый рыцарь оглянулся по сторонам. Невидимый стрелок мог сидеть только на крышах домов, подступающих вплотную к каменному забору, окружающему казармы Ордена. Но там было темно хоть глаз выколи-даже луна спряталась за тучи.
В этот момент прозвучал удар болта в сталь брони, ещё один рыцарь ткнулся лицом в землю-невидимый стрелок разил без промаха, и старый паладин вдруг подумал, что арбалет-то наверняка с лебёдочным взводом-крючком не натянуть такой арбалет, который пробил бы нагрудник высокого качества. Но вот только стрельба идёт куда с меньшими интервалами, чем нужно на взвод такого арбалета. Значит, арбалет таки крючком натягивается…да и меткость высока, если учесть, что стрельба идёт по целям, не освещённым факелами. И он всё понял.
-Вампир в городе,-крикнул Фалькерк,-несите штурмовые лестницы!!


* * *

Зерван положил стрелу в трубку, натянул лук, прицелился и отпустил тетиву. Человек, несущий передний конец штурмовой лестницы, упал ничком, лестница ткнулась в мостовую. Вся группа замешкалась. Но рядом ктото уже приставил вторую лестницу.
Рядом в дымоход попал арбалетный болт-стрелок с плаца стрелял наугад, но промазал всего лишь чуть. Если попытаться опрокинуть лестницу-силуэт вампира будет хорошо виден на краю крыши, несмотря на плохую освещённость. Он развернулся, разбежался и легко перемахнул на соседнюю крышу. Здесь присел, достал очередную стрелу и выстрелил в человеческий силуэт, вырисовывавшийся на крыше там, где он сидел только что. Рыцарь взмахнул руками и полетел вниз.
А по улице уже громыхала сапогами стража.
Зерван подхватил лук и бросился прочь, прыгая с крыши на крышу. Оторвавшись от погони на полквартала, присел, разобрал лук, спрятал его в сумку, туда же бросил оставшийся десяток стрел, спрятал всё под накидку и мягко спрыгнул с крыши во дворик. Затем спокойно вышел на улицу и двинулся прочь нетвёрдой походкой запозднившегося гуляки. Ему ещё предстояло зайти к Тойрану, забрать ножи и остальные стрелы, и ещё затемно выбраться из города-утром он бы прошёл через ворота беспрепятственно, не вызывая подозрений, но перспектива утренней прогулки от города до своего нового убежища как-то не вдохновляла.

* * *

-Стало быть, упырь снова утёр вам нос?-ледяным голосом осведомился Реннар Справедливый.
Паладина-магистра передёрнуло, и он не преминул отпустить завуалированную колкость:
-Боюсь что да, Ваше Величество. Нападения в Вашей столице, среди Вашей стражи мы никак не ожидали. Вы ставите под сомнение эффекитивность нашей работы на дорогах-а между тем твари разгуливают прямо у Вашего порога. Стало быть, Ваша гвардия тоже зазря хлеб жуёт?
-Понимаю ваше замешательство, сэр рыцарь. Вы верите в совпадения?
-Простите, Ваше Величество?
Король Реннар посмотрел рыцарю в глаза:
-Пока вас в Витарне не было, вампиры не доходили до того, чтобы вот так заявляться в гости. Совпадение? Я в это не верю. И кстати, хотите я вас удивлю? Мои люди обыскали заброшенный замок на следующее утро после гибели ваших рыцарят,-Фалькерка снова передёрнуло, но он промолчал,-и знаете что они там нашли? Помимо их трупов? Труп вампира. Совсем не такого, как описала эта ан Кранмер. Другого. Который был убит тем же оружием что и ваши кадеты, за несколько дней до их гибели. Позвольте вас спросить-а с кем же они тогда дрались, если вампир уже был мёртв? И напоследок-самый неприятный для вас вопрос. Как вы собираетесь защищать дороги моей страны, если не в состоянии защитить даже себя?
-Мы его убьём, Ваше Величество. Слово чести.
-Вы уже потеряли одиннадцать человек, магистр. Согласно нашему пакту, вы получаете деньги за двести пятьдесят бойцов. Теперь вы собираетесь бросить на вашу охоту сто двадцать человек. Значит, дороги и караваны будут защищены аж сто девятнадцатью рыцарями? Которые конечно же не смогут нести службу бессменно, пока все ваши резервы гоняются по лесам неизвестно за кем?
-Ваше Величество…
-Хватит, магистр! Не морочьте мне голову этой вашей святой войной! Я подчёркиваю-эту войну сюда принесли вы! Не было вас-не было и этой высосанной из пальца войны! А охотники за головами обходились мне куда дешевле вас! Ваша задача-разбойники, и будьте любезны заниматься ими! А с вампиром я сам разберусь, без вас. Вам понятно?
-Да, Ваше Величество,-выдавил паладин-магистр Ордена Белой Розы.

* * *

Зерван заметил меж деревьев знакомый силуэт и загасил костёр, у которого сидел. Не все любят смотреть на открытый огонь. Особенно те, для кого лес всегда был домом.
Несколько секунд спустя у входа в пещеру появилась стройная фигурка.
-Мир твоей душе, Зерувиэль,-протяжно пропела она.
-Рад видеть тебя, Сейинхе. Как твои дела?
Сейинхе наклонила изящную головку с треугольным лицом и острыми ушками и обнажила в улыбке ровные мелкие зубки со слегка выдающимися клычками.
-Чудесно,- ответила баньши,-весть от Керко уже дошла до нас. Я имею ввиду-последнюю весть. Мы как раз спорили-уходить или сражаться. Но похоже, ты сразился за нас всех. Король наложил вето на поход этих вьйирнэ.
-Сейинхе, в твоих устах даже ругательство звучит как песня-но тебе всё равно не к лицу. А про запрет короля я не знал. Думал ближе к утру снова навестить их…но не стоит подставлять короля. Лучше я проведу эту ночь в твоей компании.
Баньши пристально посмотрела в глаза вампиру:
-А почему тебя так заботит король людей?
-Семя сомнения уже посеяно в его душе. Я надеюсь, что оно даст нужный всход. Когда твоя очередь идти разбойничать?
-Мы не разбойничаем,-лукаво усмехнулась баньши,-мы дарим недостойным людишкам свои поцелуи. Моя очередь завтра.
Вампир потянулся к котомке и достал флягу:
-Думаю, не стоит. Вот тебе напиток. А поцелуй лучше подари мне.
Сейинхе сделала несколько небольших глотков. Теперь недели три ей не нужно будет рисковать жизнью, добывая себе красный напиток. А к тому времени он принесёт ещё. Разумеется, вампир никогда не говорил ей, что это не человеческая кровь, и боялся, что она когда-нибудь узнает-их дружба на этом закончится. В лучшем случае.
-Куда мы пойдём? Водопад на Нэйн-Мейин тебе по душе?
Ручей Грёз…Эльфы умудряются давать обычным вещам такие названия, что даже лесной ручей с заурядным водопадиком, вытекающим со скалы в полтора человеческих роста, кажется сказочно прекрасным местом. Хотя, нет спору, место там и правда приятное…и спокойное.
-Конечно,-вампир галантно предложил баньши руку.

Глава 3

Ещё не подойдя достаточно близко к кольцу, Зерван знал-король нервничает. А может быть, даже в ярости. Так оно и получилось.
-Твоё?-король протянул вампиру одну из его стрел.
Тот уселся в кругу ламп и привычным заклинанием погасил свет.
-Боюсь что да. Полагаю, мне следует обьясниться?
-О да, пресвятые боги. Тебе таки надо обьясниться. И заодно придумать причину, почему я пришёл сам, а не приказал оцепить и прочесать весь этот чёртов лес. Или поджечь его со всех сторон, для гарантии. Сразу предупреждаю-в свете того что ты наделал, вариант с сердцем Жнеца как-то не смотрится.
Зерван тяжело вздохнул и устроился поудобнее.
-Ну что ж. Полагаю, продолжателю династии, всегда славившейся своей образованностью, будет нетрудно и самому всё понять, если я заполню пробелы в его образовании.
-Тогда приступай меня просвещать,-холодно сказал Реннар.
-С твоего позволения. Полагаю, за эти три дня времени ты не терял и кое-что о вампирах у своих учёных мужей вытянул. Итак, начну с главного. Мы спасли очень много жизней твоих подданных, ни в чём не повинных людей. Про многих лесных обитателей, проживающих в лесу и совершенно безобидных, вопреки распостранённому мнению, даже не говорю. Ты наверно спросишь-каким образом? Отвечаю. Ты о баньши слыхал которая неподалёку у дороги живёт?
-О да, -кивнул король,-почти каждый день у кого-то кровушки попьёт.
-Тогда позволь я расширю твои знания о баньши. Баньши-это вампир-эльф. Обычно женщина, ибо мужчины-эльфы к вампиризму почти невосприимчивы. Что интересно-эльфы всё же могут стать вампирами-но сами передать вампиризм не могут-ни человеку ни эльфу ни любому другому. Тем не менее баньши-это и есть по-эльфийски «вампир». Так вот. Баньши должны пить кровь один раз в несколько недель-обычно в три недели несколько глотков. Из того, что баньши нападает почти каждый день, вывод напрашивается сам. Подсказать?
-Так она не одна?-опешил Реннар.
-Их почти два десятка. И если учесть, что слухи о том, что баньши способна перебить отряд из нескольких солдат, почти не преувеличены-потери Ордена при встрече с ними были бы куда больше, чем прошлой ночью. Первый наткнувшийся на них отряд скорее всего был бы вырезан до последнего ловчего. И даже если мы предположим, что баньши удалось бы перебить с не очень большими потерями-через несколько дней леса кишели бы эльфийскими стрелками из северных лесов. И количество убитых исчислялось бы сотнями. Про убытки и парализованную торговлю я молчу.
-Погоди-ка,-нахмурился король,-я связи не вижу…
-Между баньши и эльфами? Всё просто. Эльфы не сжигают своих вампиров на кострах. И не отрекаются от них. За убитых баньши пришли бы мстить их родственники-и они убивали бы всех подряд, даже детей.
-Это уже переходит все границы!-возмутился Реннар,- Эльфийские вампиры на моей земле-и я ещё не вправе с ними разобраться? А как же договор? Эльфы ведь держат слово!
-Верно. Держат. Но мстить за родственников- право каждого. Так эльфы считают. И они не считают, что ты вправе убивать баньши. Видишь ли, я только что сказал, что вампиризм приходит к эльфам только от людей. И эльфы вполне обоснованно полагают, что именно люди должны расплачиваться за это-своей кровью. С их точки зрения, ловя баньши, это ты нарушаешь договор.
-Раньше такого не было-всё что ты сказал, слышу в первый раз!
-По правде, баньши крайне редко собираются в таких количествах. Они были и раньше в твоём королевстве. И их ловили и убивали-хоть и очень редко. И эльфы приходили мстить-просто их было мало, и их действия считали проделками грабителей. Но на самом деле не всё так как ты думал. И хотя тебя называют Справедливым-не у всех понятия о справедливости совпадают с твоими. В том числе с моими. Ты ведь знаешь, что минимум четверо из Ордена поклялись убить меня? Стало быть-ты сам сказал что признаёшь моё право защищаться? А учитывая их более чем стократное превосходство в количестве, мой упреждающий удар-вполне разумный ход. И хотя бойня в твоей столице тебя задела-ничего нельзя поделать. Ты ведь впустил в страну этих рыцарей, верно? Расхлёбывай теперь.
Король гневно засопел, потом спокойно сказал:
-Тебе наверно известно, что раньше вампиров в моём королевстве ловили в достаточно больших количествах? Вашего брата теперь куда реже встретить можно, чем раньше. Намёк понятен? Хоть ты мне и нужен позарез-но моему терпению есть предел.
-Знаю. А вот королей сколько не убивай-каждый раз одного убил-на следующий день новый на троне сидит, прямо конца им нет. Вернись в замок, созови советников, летописи почитай. И ты обнаружишь одну закономерность-очень часто в стране, где начинали усиленную охоту на вампиров и других якобы чудищ, король скоропостижно умирал насильственной смертью. Я не стану тебе намекать, а скажу прямо-мне уже доводилось убивать королей.
Реннар побледнел и промолчал. Зерван спокойно сказал:
-Так что там насчёт Жнеца? Ещё не передумал?
-Некуда мне деваться. Что хочешь взамен за сердце?
Вампир посмотрел королю в глаза:
-Почти ничего. Десять талантов драгоценными камнями-я желаю получить их вперёд. Мы больше не увидимся-когда добуду сердце, ты получишь весточку, где оно лежит. Я его засолю чтоб не испортилось. Камешки оставишь здесь под валуном-я заберу их завтра. Не забудь дать мне карту, как добраться до катакомб. Далеко туда?
-Это территория Монтейна. День пути от границы. Не будет ли бестактно спросить-какая гарантия что ты пойдёшь за сердцем, получив всю плату вперёд?
Вампир помолчал, потом ответил:
-У человека, который потерял всё, остаётся хотя бы честь. Обманув тебя, я потеряю последнее, что у меня ещё осталось от прежней жизни. А веришь ли мне лично ты-мне как-то безразлично.
-Что ж, десять талантов ставка небольшая в такой лотерее,-согласился король.
-И второе. Я хочу чтобы ты выгнал Орден Белой Розы из Витарна. Навсегда.
Реннар в задумчивости погладил бородку. Потом сказал:
-Через восемь дней истекает текущий договор. Нового не будет. Они покинут Витарн.
-Хорошо. Но проследи, чтоб они не шастали где не надо. Это может обернуться бедой.
-Догадываюсь.
-Тогда прощай, король. Если ещё увидимся когда-то, то скорее всего при этом у меня будет намерение тебя убить.
-Прощай, вампир. Последний вопрос к тебе-почему ты убил другого вампира в замке? Место не поделили?
Зерван уже вышел за круг погасших ламп, но обернулся:
-Он был кровососом. Упырём. Убийцей. Засасывал свои жертвы насмерть. Тебе будет интересно узнать, что твои же крестьяне заплатили мне за его смерть. Совсем немного-но я бы всё равно это сделал. Задаром.
Когда-то давно я был таким же рыцарем без страха, сомнения и упрёка, как идиоты с белой розой на щите. И я таким и остался-гордый, честный и с непомерной жаждой справедливости. Просто теперь я немного лучше знаю, кто заслуживает смерти, а кто-нет.

* * *

-Зерувиэль, о чём ты сейчас думаешь?
-О судьбе. О пути. О цели.
-Куда-то отправляешься?
-Да, Сейинхе. Завтра ночью.
-Далеко?
-Да. И не уверен что вернусь. Я бы провёл остаток ночи с тобой-но у меня есть в городе два друга, с которыми я ещё должен попрощаться.
-Тогда прощай, Тень Забвения. Если больше не встретимся-помни меня.
-Последнее что я забуду-это ты, Песнь Ночи.

* * *

Утренняя мгла ещё не развеялась окончательно, но в вышине уже мерцали первые лучи солнца. Зерван ускорил шаг-хотя солнечный свет для него не был смертелен, но его глаза плохо переносили яркое освещение. Всё-таки его время-ночь, а не день.
Он дошёл до развилки и задумался-стоит ли идти к лесу? Затемно всё равно не доберётся, потом будут болеть глаза, кожа покраснеет…Чёрт возьми, не стоило засиживаться с Тойраном и Керко до самой последней минуты. Но если свернуть на запад, то он доберётся до прежнего жилища-заброшенного замка-куда быстрее, а просыпающееся солнце будет светить в спину. Мгновение подумав, вампир решительно зашагал к замку. Как бы там ни было, искать его там никто не будет во второй раз.
Слегка ускорив шаг, Зерван вскоре уже укрылся под сенью запущенной аллеи, ведущей к фасаду замка. Миновав заржавевшие ворота обычным способом-ловко вскарабкавшись по стене-он спрыгнул во двор, поднялся по ступенькам, прошёлся, распугивая мышей, по пустынным залам замка. Спустившись в подвал, вампир почувствовал себя почти как дома-стонущие и гремящие цепями призраки, якобы живущие здесь, при нём не появлялись.
Зерван закрыл за собой прогнившую дверь и изнутри начертил пальцем Руну. Теперь дверь не открыть снаружи иначе, как высадив тараном. Ну или другим противодействующим заклинанием.
Он отвинтил флягу и глотнул из неё. Она была ещё на две трети полна-на несколько дней хватит. Как жаль, что вампиры-люди должны пить кровь раз в два-три дня, в то время как вампиры-эльфы-всего раз в несколько недель. Превосходство Старшего Народа сказывалось и здесь. Да собственно, оно выпирало везде куда ни глянь. Что позволило людям занять доминирующее положение на большой части известного мира- так это агрессивность. Ну и плодовитость, конечно. Впрочем-были места и такие, где человек был равноправным жителем, а то и просто-гостем, живущим с разрешения хозяёв. Далеко на Востоке и Юго-Востоке простирались бескрайние орочьи степи, титанические горы населялись гномами, всяким большим лесом правили эльфы и лунные эльфы, а из-под земли совершали дерзкие и разрушительные набеги их тёмные кожей и душой родственнички. Что ещё таилось в недрах-знал мало кто, ещё меньше было таких, кто оттуда вернулся. А далеко-далеко на Север были места населённые многими расами, где человек не имел подавляющего большинства.
Вампир отбросил рассуждения о расовой неполноценности отдельных народов и приподнял крышку саркофага. И насторожился. Что-то было не так. Мгновение подумав, он понял, что именно-подстилка исчезла. Раньше сдесь лежал его старый рваный плащ, но покидая своё убежище после визита герольда, Зерван не забрал его, решив купить новый в городе.
Кому мог понадобиться старый рваный плащ? Кто его забрал? Однозначно, не крестьяне-они так боялись этого места, что навряд ли подходили к замку близко-не говоря уж чтоб войти и чтото забрать-да и сам замок был разграблен давным-давно. Нечего тут крестьянам делать.
Люди короля? Возможно. Но зачем? Орден? Тоже возможно. Но опять-таки, зачем? В душе вампира медленно нарастало беспокойство. Но гораздо сильнее нарастала сонливость.
Зерван на секунду задумался. Затем закрыл саркофаг, начертил на крышке Руну. А сам отошёл в дальний и самый тёмный угол погреба, затаился за разбитыми бочками и ящиками, завернулся в свой новый плащ и уснул, предварительно нарисовав вокруг себя круг и прошептав несколько заклинаний. От крыс и пауков.

* * *

Он проснулся оттого, что услыхал осторожные шаги. Очень тихие шаги. Вампир моментально подобрался и выглянул из своего укрытия. Никого. Но за дверью в погреб ктото стоял. И пытался открыть дверь. Несколько секунд спустя послышались тихие удаляющиеся шаги. И наступила тишина.
Зерван бесшумно прокрался к двери и прислушался. Тихие шаги наверху. Кто-то сопит. Возятся с тяжёлыми предметами. Кто-то очень тихо отдаёт распоряжения. И ещё какой-то звук. Странный и очень-очень тихий.
Таран. Они готовят таран. Остатки сна улетучились мгновенно. Прислушавшись к внутренним часам, он определил-до заката ещё три часа. Нужно продержаться, выиграть время, а затем найти способ вырваться из подвала. Но те, снаружи, наверняка предусмотрели это-ждать можно чего угодно, от сетей до масла, разлитого на полу.
Движение на полу привлекло внимание вампира. Он опустил глаза и пару секунд всматривался в странное тёмное пятно. И понял, что масла наверху не будет. Масло заливают к нему в погреб под дверью. Он тихо выругался. И вдруг услыхал прямо за дверью тихий, вкрадчивый смех. И голос узнал сразу.
-Помнишь я обещала что ты будешь гореть в аду?-тихо спросила Кира ан Кранмер,-так вот, ты будешь гореть ещё до того как попадёшь в ад. Жалеешь что не добил меня тогда?
-Нет. Иначе с кем бы я сейчас так мило общался?
-Не боишся?
-Было бы кого. Заносчивых фанатиков? Вы жалки. Вы прикрываетесь словами про чудовищ, чтобы зашибать звонкую монету. Многие так называемые чудища, которых вы убили, имели куда большее право на жизнь, чем вы.
-У тебя своя правда, а у нас своя,-ответила та,-может, я бы в другой ситуации и попыталась с тобой поспорить-но теперь смысла нет. Я поклялась что убью тебя.
-Это навряд ли, -ухмыльнулся вампир,-в лучшем случае меня убьёт огонь-не ты.
-Неважно-это всё схоластика, а я не сильна в философии. У тебя там как с береговой линией?
-Море наступает. Ещё несколько приливов и суши совсем не останется.
-Занятно. Жаль что ты вампир-с твоей силой духа из тебя получился бы отличный рыцарь.
Зерван спокойно, даже равнодушно, ответил:
-Ты не поверишь-но я им был и остался. И кстати-ни разу за всю свою жизнь я не дрался на численно превосходящей стороне. И не убивал спящих.
-Я верю. И уже сказала-жаль что ты вампир. Мне жаль, но я должна убить тебя. Это моя идея с маслом. Надеюсь, ты не станешь вырываться из подвала? Всё равно мы закрыли дверь снаружи. Даже вырвавшись…тут вокруг пики в три ряда. Четверых ты одолел-но восемь десятков не одолеешь. Умри смиренно.
-Я постараюсь. Один вопрос-как вы узнали что я снова здесь? Наугад?
-Нет. С помощью магии. Живодёр лысый содрал с нас триста флоринов-но место сказал точно.
Зерван вздохнул:
-Так вот кто забрал мой старый плащ…
-Именно. Знаешь, я тоже хотела спросить-а почему ты меня отпустил?
-Сложно обьяснить. Может потому что чудовище тут – не я? И благородный рыцарь-не ты?
-У нас уже масло всё вылито. Если я после смерти попаду в Ад-продолжим нашу дискуссию там. Прощай, вампир.
-Не люблю прощаться. Кстати-почему я не слышу в твоём голосе ненависти? В прошлый раз ты нею просто захлёбывалась.
-Это всё самоконтроль. На этот раз я держу себя в руках. Я много думала насчёт того что ты тогда сказал…много выводов сделала. Но это уже ничего не меняет…для тебя.
-Ну что ж. Хоть какую-то пользу принёс,-хмыкнул вампир.
-Угу. Уж не обессудь-время зажигать огонь.
-Успехов,-пожелал Зерван и метнулся к саркофагу. Он быстро улёгся на дно, закрыл крышку и начал шептать заклинания.

* * *

Кира ан Кранмер стояла у самой двери с мечом в руке и слушала, как гудит огонь. Масло пылало вот уже десять секунд… пятнадцать…двадцать. Внутри что-то пыхнуло-кислород кончился, огонь погас. Пора!
Тяжёлое бревно выбило дверь с первой попытки, и внутрь хлынули вооружённые люди с факелами, с мокрыми тряпками, закрывающими рот и нос.
Кира мучительно закашлялась, ей вторили остальные-но продолжали упрямо идти вперёд, полуприсев-дым сгоревшего масла остался у невысокого потолка, основные его массы вышли наружу. Оставив у двери заслон в два ряда, несколько рыцарей подошли к саркофагу-но он был пуст. Крышка-сдвинута в сторону. Вампира внутри не было-это стало ясно с первого взгляда.
-Ищите труп,-крикнул Карах ан Дугал, -вдруг он может встать!
-Я… задыхаюсь…-прохрипел ктото, потом другой зашатался и потерял сознание-кислорода внутри не хватало для дыхания, открытая дверь не спасала, воздух внутри был раскалён как в печи.
-Кто не может-на выход,-прохрипел старый рыцарь,-остальные-рассыпаться и искать! Он не мог не сгореть-найдите труп!
Из подвала наружу потянулись люди, надрывно кашляя, спотыкаясь, одни помогали идти другим, которые уже почти потеряли сознание.
Стоящие сбоку пикинеры слишком поздно заметили, что один из рыцарей оказался не рыцарем. Вампир швырнул того, кем прикрывался, помогая ему идти, вперёд, свалил нескольких кнехтов и ринулся в открывшийся проход. Играючи, он обошёл двоих, пытавшихся ударить его топорами, толкнул ещё кого-то и в великолепном прыжке перемахнул через группу пикинеров-до того как те успели поднять пики. Круг был разорван, вампир оказался свободен. Лёгкое движение руки-и в ней тонкое блестящее жало клинка.
-Чего смотрите?-спросил Зерван, -вы же понимаете, я не могу оставить поле боя, не попрощавшись-иначе это будет бегство а не отступление.
Заорав, два кадета безрассудно бросились вперёд, размахивая мечами, но вампир стремительно сместился в сторону и нанёс стремительный удар. Один из кадетов сделал неуверенный шаг и упал, разбрызгивая алую артериальную кровь. Второй ударил с разворота, вслепую, но не попал-противник поднырнул ему под руку, захватил локоть и бросил через себя, сбив с ног спешившего на помощь рыцаря. На вампира бросились ещё несколько рыцарей.
Зерван выбросил им навстречу левую руку с растопыренными пальцами и выкрикнул короткое, хлёсткое слово. Невидимая тугая волна сбила нападавших с ног. Ещё один послушник перепрыгнул через упавших, вращая клинком, но при приземлении потерял равновесие. Вампир смазанным силуэтом скользнул ему за спину и ударил сзади справа под руку. Эльфийский клинок легко нашёл место, неприкрытое кирасой, а надетая под кирасу кольчуга не смогла его остановить. Кадет рухнул вперёд, мёртвый или тяжело раненный.
Зерван же перешёл в наступление. Пытавшегося встать рыцаря он убил метким ударом в щель забрала, но тут же был вынужден отражать атаку ещё нескольких, бросившихся на помощь упавшим. Лёгкое отводящее движение-и тяжёлый меч ударил не в вампира, а в другого рыцаря, отрубив ему руку в локте.
Кира выползла на коленях из подвала и успела мельком увидеть, как ненавистный вампир заклинанием сбил с ног нескольких рыцарей и точным ударом угодил в стык пластин панциря сэра Эйка. Тот неуклюже взмахнул рукой, выронил меч и упал. Рядом лежало более десяти членов Ордена-и трудно было сказать, кто жив, кто мёртв.
-Как??-простонала она,-во имя всех богов-КАК???
-И как вы берётесь судить других, если не увидели вампира, лежащего в своём саркофаге?-презрительно ответил Зерван,-глупые, фанатичные слепцы! Прощайте! И молитесь, чтобы больше не встретились на моём пути!
С этими словами он вихрем пронёсся по залу и выпрыгнул в окно. А вслед ему летел истерический хриплый крик Киры ан Кранмер:
greyf
-Нет, мы ещё встретимся, будь ты проклят!!

* * *

Реннар Справедливый в задумчивости сидел у окна. Час назад вернулись рыцари Ордена, вопреки приказу отправившиеся на охоту за вампиром. Лишь три десятка вернувшихся ехали на своих конях-все остальные лежали в телегах, на которых раньше везли бочки с маслом для светильников. А в хвосте печальной процессии несколько оруженосцев гнали табун лошадей-оседланных, но без всадников.
-Сколько там у них потерь?-спросил король.
-Восемнадцать мёртвых, около тридцати искалеченных, раненных и больных,- доложил стоявший позади него офицер, который уже пообщался с командованием оплота Ордена,-сэр Фалькерк слёг, говорят, от удара. От нашего филиала Ордена осталось только название-из руководства остался только один старший паладин. Сэр Эйк Мирннский ранен, вероятно не выживет.
-А что ан Дугал?
-Умер, Ваше Величество. Всего двенадцать человек умерло в подвале-потеряли сознание, а им никто не помог-всё внимание было приковано к вампиру.
-Стало быть, вампир в открытом бою убил шестерых?
-Так точно,-сверился с записями офицер,- и ещё столько же ранил или искалечил. Сэр Эйк, повторюсь, вроде бы смертельно.
-Что ещё?
-Многие из тех кто выбрался из подвала-больны. Сами видели, Ваше Величество-пять десятков тел на телегах-мёртвые и раненные. Остальные-полностью деморализованы, те что остались сегодня в городе-тоже. Боеспособны только те из Ордена, кто ещё не знает…
-Стало быть, в конечном итоге война против одного вампира обернулась в тридцать мёртвых, и ещё больше больных и искалеченных? Включая почти всю верхушку?
-Примерно так и есть, с точностью до двух-трёх человек. Четверть личного состава выбыла из строя. Остальные, по причине отсутствия боевого духа-тоже…
-Вот шельма,-покачал головой Реннар,-а как плакался, бедный и загнанный…
-Простите, Ваше Величество, не расслышал?
-Это я так, мысли вслух…
-Распоряжения будут?
-Пойди к тому кто у них теперь командующий. Скажи, как только раненные поправятся-пускай проваливают к чертям. И собери на завтрашнюю аудиенцию Капитул Витарнских Паладинов. Надо своё, витарнское рыцарство поднимать.
-Есть!
-Это всё. Выполняй.
Когда дверь за офицером закрылась, король поймал себя на том, что теперь куда больше верит в успех авантюры с сердцем.
-Ваше Величество,-заглянул в дверь сенешаль,-по вашему повелению прибыли учёные господа из университета.
-Проси.

* * *

Зерван ещё раз внимательно осмотрелся по сторонам, но никого, подкрадывающегося к нему, не заметил. Ловушка или нет? Вампир конечно понимал, что ловушки не будет-но только запредельная осторожность помогла ему прожить столько сколько вампиры обычно не живут. Парадоксально, но бессмертные нестареющие вампиры в среднем живут не более 20-30 лет, и эта короткая жизнь в большинстве случаев прерывается колом, сталью или огнём.
Он поёжился, вспоминая то, что ему пришлось пережить в подвале. Лежать в саркофаге посреди бушующего пламени, шептать заклинания и молиться всем богам подряд чтобы уловка сработала. И она таки сработала.
Самым трудным было подгадать момент удара тарана и именно в этот момент отодвинуть плиту саркофага-скрежет не должен был быть услышан. Вампир отчётливо слышал приближающиеся шаги тех кто нёс бревно и потому эта часть получилась отлично. Потом ему оставалось только лежать в показательно открытом саркофаге и надеяться что примитивный магический трюк сработает. И трюк тоже сработал.
Затем, когда задыхающиеся люди шарили по погребу в поисках его обугленного трупа, оказалось совсем нетрудным встать, подойти к задыхающемуся рыцарю и помочь ему дойти до ступеней наверх. В задымленном тёмном подвале никто ничего не заметил-даже наверху и то не сразу обнаружился этот манёвр-не ожидал никто такой дерзости.
Но в той почти безвыходной ситуации только беспредельная дерзость могла спасти жизнь вампиру.
Разумеется, последующая короткая, но кровавая резня была уже явно неосторожным поступком, но всякий самоконтроль имеет свой предел. Сумев совладать с невыразимым ужасом и отчаянием там, в погребе, Зерван исчерпал запасы своего самообладания, и его переживания выплеснулись на тех, кто продвёрг его этому, в короткой вспышке бешенства и жестокости.
Пробирающийся по лесу вампир ещё не знал о фатальных последствиях схватки в покинутом замке. Не знал ни о смерти и болезни многих людей в подвале, ни о гибели двух командиров витарнского оплота Ордена, ни о тяжёлой болезни паладина-магистра. Он не мог даже подумать, что нанёс Ордену такой удар, от которого тот не скоро оправится. Тем не менее, одно Зерван знал точно-он нажил себе смертельных врагов, а его голову оценят в золоте и очень недёшево. С другой стороны, всё что знают о нём его враги-это как он выглядит. И не более.
Размышляя о своих перспективах, вампир добрался до Ведьмина Камня и снова осмотрелся. Никого. Ни людей, ни магии. Лес был пустынней некуда-только птицы перекрикивались в кронах вековых деревьев.
В условленном месте его уже ждал маленький кожаный мешочек и скрученный лист пергамента.
Зерван высыпал на ладонь содержимое мешочка-три десятка очень неплохих рубинов, топазов и изумрудов. Все камни с хорошей огранкой-даже перекупщики дадут за это десять талантов, если не больше. Король не поскупился, не разменялся на мелочи.
Пергамент приподнёс вампиру сюрприз-это оказалось письмо от Реннара.
«Пишу тебе это письмо, вампир, потому что кое-что изменилось. Я не имею ввиду договор-изменилось кое-что для меня. Собственно, ты есть первый из так называемой нечисти, кого я увидел вблизи не умерщвлённым. И само собой, первый, с кем мне удалось пообщаться. Я заставил старых маразматиков из университета и Гильдии Магов выложить всё что они знают-и о вампирах, и о других. И я учёл то, что говорил мне ты-твои слова были бездоказательны, но я почему-то поверил. Сейчас я только начал постигать глубину различий между тем, что вы все есть и тем, что о вас говорят слухи и прочий народный бред. Возможно, настало время по-другому посмотреть не только на тролля, который отдал мне свою руку. Первое, что я собрался сделать-обьясниться начистоту с соседствующими эльфами. Может быть, мне удастся принести в мою страну немного больше мира. И если мне это удастся-это будет не только моя заслуга, но и твоя.
Я не могу тебя судить. То что ты такой это не только твоя вина. Но если б я когда-нибудь стал на суде защищать вампира-я бы сказал много такого, чего до сегодняшнего дня сам не знал.
Что ж. Мне остаётся только ждать и надеяться что ты справишься.»
Внизу стояла подпись: Реннар Справедливый.
Зерван медленно свернул письмо в трубочку, шепнул короткое слово-и пергамент вспыхнул, осветив маленькую полянку у Ведьмина Камня.
«Пускай твои намерения, король, не превратятся в пепел и не погаснут», подумал вампир.
lina_lin
Пока не все прочитала. Большой очень. Но то, что успела осилить - мне нравится. Нестандартный подход. Интересный поворот сюжета. Юмор.
Некоторые фразы только коробят, вызывают сомнения в правильности их написания. Кое-где хромает орфография, но поскольку не сильно - можно списать на опечатки.
И еще расстроило, то что они все говорят одинаково.

Помнится, читала одну книгу, там автор с такой легкостью переходил от языка несмышленной эгоистичной тринадцатилетней девицы на речь благородного воина, с языка торговца, на язык правителя, с языка дракона на язык подводной твари. Очень четко ощущалась разница, как будто в его шкуре побывал. Теперь во многих книгах я ищу что-нибудь похожее, но это увы, редко бывает.
Просто как совет, подумай об этом.
greyf
Цитата(lina_lin @ 2.02.09 | 17:57)
Пока не все прочитала. Большой очень. Но то, что успела осилить - мне нравится. Нестандартный подход. Интересный поворот сюжета. Юмор.
Некоторые фразы только коробят, вызывают сомнения в правильности их написания. Кое-где хромает орфография, но поскольку не сильно - можно списать на опечатки.
И еще расстроило, то что они все говорят одинаково.

Помнится, читала одну книгу, там автор с такой легкостью переходил от языка несмышленной эгоистичной тринадцатилетней девицы на речь благородного воина, с языка торговца, на язык правителя, с языка дракона на язык подводной твари. Очень четко ощущалась разница, как будто в его шкуре побывал. Теперь во многих книгах я ищу что-нибудь похожее, но это увы, редко бывает.
Просто как совет, подумай об этом.
*


Ну насчёт правильности написания фраз-вполне резонно полагать, что написав 3 главы, хоть пару раз да ошибся. Впрочем-сегодня книги в печать попадают только через стилиста, а тот в этой области профи.

Насчёт "говорят одинаково"-можно в ПП хотя бы один пример для наглядности?
Dark Rider
В целом - мне понравилось. Только поработай над пробелами вокруг чёрточек (очень сильно сбивают) biggrin.gif .

То есть:
Цитата
-Вот шельма,-покачал головой Реннар,-а как плакался, бедный и загнанный…

Правильно:
- Вот шельма, - покачал головой Реннар, - а как плакался, бедный и загнанный…

Вообще пунктуация не к чёрту, если честно. Любишь черточки в разы больше чем я троеточия...

На счёт стиля речи Лина права. Все персонажи говорят как крестьяне smile.gif Вплоть до короля biggrin.gif Возможно в конкретных примерах можно найти доказательство обратного, но общего впечатления это не меняет. И даже когда стиль меняется, то он меняется во всём диалоге. То есть все персонажи всегда говорят одним языком. Магистр и Король беседуя стараются (не получается) беседовать светски, кородь (же) и Зерван беседуют уже как крестьяне.

Слов паразитов еще многовато у всех в речи. Это делает речь простоватой. Допустимо для Керко, например, но совсем неуместно для баньши, или самого вампира, молчу уж про короля.
greyf
1. Чёрточка ставится в начале устной речи и всегда при переходе между устной и речью рассказчика и наоборот. В твоём примере нельзя убрать ни одной чёрточки так чтобы это осталось правильным.

2. Речь. Кое-что конечно резонно, однако это всего лишь три первые главы. Король-парень простецкий, как для короля, образованный и достаточно прогрессивный для своей эпохи. Просто 3 главы недостаточно чтобы полностью раскрыть персонажа.

Беседа Магистра и Короля-это не светская беседа. Король просто устраивает разнос, но пытается делать это по светски. Естественно, что не получается-ведь он зол.

Беседа Короля и Вампира-тоже следует учитывать-король просто напросто боится, тут не до гонора.
А вампир, кем бы он ни был в прошлом, десятки лет провёл в бегах и подвалах покинутых строений. Он давно научился говорить как того требует ситуация, так чтобы не вызывать подозрений у любого собеседника. Маскировка однако.

Что касается баньши-да, она должна говорить утончённо и изящно, как все эльфы.
Следует, впрочем, учесть, что эльфы:
1) По настоящему изящно выражаются только на своём языке.
2) Презирают подавляющее большинство людей и их язык знают плохо.
3) Эльфы, живущие среди людей и вдали от своего народа, многое перенимают от людей. Включая стиль речи.

В любом случае-всё это будет ещё читано-перечитано и правлено-переправлено.
Если будут ещё дельные замечания, буду рад услышать.
Dark Rider
Цитата
1. Чёрточка ставится в начале устной речи и всегда при переходе между устной и речью рассказчика и наоборот. В твоём примере нельзя убрать ни одной чёрточки так чтобы это осталось правильным.

В приведённом примере действительно так, ибо приводил я его для демонстрации пробелов smile.gif. А вообще по тексту много мест где черточка либо лишняя, либо занимает место других знаков препинания smile.gif.

Например:
Цитата
Зерван медленно свернул письмо в трубочку, шепнул короткое слово-и пергамент вспыхнул, осветив маленькую полянку у Ведьмина Камня.

Здесь в лучшем случае запятая, ибо благодаря союзу "и" предложение сложносочиненное. А с другой стороны можно вообще не рассматривать скрытую связь между его частями и считать обе части однородными членами. Таким образом здесь может стоять либо запятая, либо вообще никакого знака.
Цитата
Теперь-я пошёл на встречу с вампиром, ты сам даже удивился, верно?

Более важный пример. Здесь я вообще не представляю откуда взялась черточка smile.gif

Что касается речи. Безусловно можно логически доказать, что все персонажи говорят так, как им и положено smile.gif Другой вопрос - ощущение от прочтения, а от него остаётся ощущение театра одного актёра smile.gif
lina_lin
Черточки - да фиг с ними, это иногда придает тексту выразительности. Но пробелы вокруг, все же не помешают, потому что черточка без пробелов - это дефис, служащий для связи слов в сложных случаях "моторист-тракторист"
(не помню, как это правильно называется, но свое название тоже есть, безусловно)
А тире - это тире, и служит для разделения частей предложения.
И в авторских текстах таки может стоять вместо запятых.

По поводу раскрытия персонажей. Знаешь, многие рассказы, гораздо меньше по объему раскрывают своим персонажи очень даже живо, так что буквально видишь их перед глазами. Несколько выразительных черт, как на портрете, крупные мазки, и персонаж играет всеми красками.
А иногда пишешь-пишешь, а получается плоская фигура. Так что, потренируешься, и поймешь, чего не хватает королю (и прочим)

В разговоре король-вампир, да, оба вели себя соответсвенно обстоятельствам, и говорили соответстующе. Этот момент мне как раз очень понравился smile.gif
Но вот дальше... Все-таки Магистр в любом случае должен оставаться Магистром. И эльфы, если они эльфы... Можно, конечно, говорить "но ведь они плохо знают язык", но если ты хочешь что-то показать - используй различные выразительные средства языка:
- Я не желаю пачкать свой благородный рот вашим языком смертых. Не смотря на то, что знаю его.
или
- Я не хотеть говорить на ваш язык.

Понимаешь о чем я?
lina_lin
Дочитала. Вот такой вот вопрос появился.

В рассказе (равно как и в повести, и в романе, и в пьесе) не должно быть ничего лишнего. Если на стене висит ружье, в последнем акте оно обязательно выстрелит. А здесь столько разговоров про Сердце Жнеца, а оно так и не добыто. Т.е. приключения как бы продолжаются, но мы их уже не узнаем.
А на мой взгляд, рассказ должен быть законченным произведением. Если в повести еще можно предположить открытый финал (и то не всегда хорошо), то рассказ - самодостаточное произведение.

Или планируется продолжение?
Или считается, что это само собой разумеющееся, и соль в другом?


Должна признать, что меня приятно удивило появление Киры в конце, но я бы сделала ее более раскаявшейся, более задумавшейся о смысле происходящего.
И любовную историю между вампиром и баньши я бы раскрыла побольше.

А так с учетом всех этих замечаний, очень неплохо.
greyf
Блин, конечно если висит ружьё то оно должно выстрелить. Я же написал что это только первые три главы. А вообще я надеюсь что это будет как минимум большая повесть.
так что сердце Жнеца будет-другой вопрос что главный герой его брать откажется.
lina_lin
А ну если будет - это хорошо smile.gif

Тогда ждем продолжения smile.gif
Poker Face
Концерт по заявкамобещанный отзыв на работу, да.

Так-с. Ну, насколько я понял, это все-таки не настолько рассказ, насколько это было заявлено в названии темы. Хорошо, я учту.

Язык и стиль. Начну с того, о чем здесь уже говорили. Авторское видение, конечно, хорошая штука, но с правилами языка, в большинстве случаев, лучше не спорить. Это я о тире. Отделять их пробелами (как и многоточия, кстати) решительно необходимо, хотя бы потому, что иначе большинству людей читать текст будет неудобно. Что же до «злоупотребления» этими вашими черточками, то тут все просто – там, где мы обычно в разговоре выдерживаем *продолжительную* паузу, тире можно, в принципе, ставить. Хотя в некоторых местах (перед «ибо» и «но», например) у тебя они действительно лишни.
Вообще, в тексте достаточно много пропущенных знаков препинания, в частности, запятых. Это, само собой, исправимо, но вот в нынешнем его виде режет глаз, хотя и не настолько, чтобы совершенно забросить дальнейшее чтение . Конкретные ошибки указывать не буду: мне лениво, да и не хочу отнимать удовольствие, хех. Впрочем, на будущее: перед «что» и «чтобы» обычно ставится запятая, «что-то» пишется через дефис, «скорее всего»,«видимо» и «по правде» выделяются запятыми с обеих сторон, а словечки навроде «по-королевски» тоже содержат в себе дефисы. Ну, с остальным разберешься, думаю.
Дальше. Местами пафос смотрится нелепо и неуместно, поневоле чувствуется на зубах наигранность, а это практически сводит на нет эффект сопереживания и вызывает лишь улыбку. Я понимаю стремление изобразить персонажей эдакими круто заваренными перцами, но, как подсказывает некоторый опыт, ничего хорошего оно обычно не дает. Одного крутого перца, как правило, хватает с головой.
Кроме того. Спешка нужна лишь при ловле блох да… не суть, короче. Описание боя из пролога не мешало бы проработать более детально, добавить адреналина, а то оно в памяти оставляет смутное впечатление отрывка из плохонького киносценария: «такой-то, готов, вычеркиваем; такой-то…».
Да и вообще мне не хватает описаний и действий, которыми были бы разбавлены диалоги и монологи. То, что сэр Фалькерк в момент нападения находился в канцелярии, например, мы узнаем лишь мельком и уже после длинного и ничем не разбавленного потока мыслей. А зря. Между репликами диалога короля с паладином-магистром, тоже примера ради, не мешало бы указать, стоит ли король, сидит или вообще прогуливается возле окон. Почти наверняка персонажи при разговоре как-то жестикулируют, их выражение лица меняется в зависимости от эмоций и переживаний, а отсутствие этих мелких деталей достаточно явно обедняет стиль и негативно сказывается на «усвояемости» текста.
Персонажи. Диалоги нуждаются в дополнительной проработке. Что тоже уже говорили, но я и здесь повторю: речь персонажа логическим образом происходит из места рождения (в разных частях страны, скажем, присутствуют разные речевые обороты), его родителей и семейного положения (беднякам витиеватость королевского слога, конечно, не свойственна), характера и испытываемых в данный момент времени эмоций.
Не мешало бы также углубить образы воспоминаниями, и то не такими, что они без эмоций выкладывают друг другу с такой откровенностью, будто знакомы лет сто. Недоверие и настороженность несколькими репликами, если речь идет о реальной жизни, не преодолеть. И это тоже следует учитывать: например, вампиру говорить о своем родовом замке и жизненной трагедии, пардон, малознакомому королю смысла не было. А до читателя это донести можно и вне диалога, более тонко, используя намеки и недосказанность. При этом дополнять картину новыми короткими мазками можно во многих ситуациях, лишь бы оно позволяло более качественно раскрыть образ.
Мир. Мало, очень мало. В самом начале его вообще почти нет, о чем красноречиво свидетельствует почти полное отсутствие информации о замке, в котором происходит действие. Дальше уже лучше… Есть названия некоторых городов (хотя Зордар уже описан получше, да) и стран, кое-какие сведения об Ордене, недвусмысленное указание на то, что в мире присутствуют, кроме людей и вампиров, эльфы (эти описаны более подробно, согласен), тролли, полурослики, гномы, орки, баньши и, наверное, прочий набор стандартных фэнтезийных рас и существ. Но это все общая информация. А вот мелких и незначительных, на первый взгляд, деталей и вкусностей, пусть они даже и вовсе не будут связаны с сюжетом, но помогут добавить окружающему миру обьема, не хватает, на мой взгляд, катастрофически. Некоторые указания на религию (обращения к богам в речи, например), культуру, архитектуру и даже на местную, гм, кулинарию, могут исправить дело.
Сюжет (точнее, его завязка, да). Отторжения, как ни странно, практически не вызывает, хотя действие и происходит в стандартных фэнтезийных декорациях, а без банальщины в таких случаях уже не обойтись. Достаточно живенько, насыщенно драчками и намеками на философствования в духе Ведьмака. Могло быть и хуже, собственно.

В общем и целом. Имхо, стоит частично переписать, частично расширить и дополнить, озаботившись исправлением ошибок. Общий скелет первых глав уже есть, и халва аллаху и автору за то, что он не напоминает кости маленького карманного уродца, вызывающего отвращение самим фактом своего существования. Как будешь на него нормальное мясо наращивать – это уже твои личные проблемы и заботы. Удачи.
Для просмотра полной версии этой страницы, пожалуйста, пройдите по ссылке.
Форум IP.Board © 2001-2018 IPS, Inc.